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戴口罩可控制流感甚至新冠病毒的散播?

戴口罩可控制流感甚至新冠病毒的散播?
原來是香港研究團隊的重要發現!

2019 年新型冠狀病毒開始肆虐,人們很快意識到不能輕視這次疫情,自動自覺戴上口罩防止疫情傳播。多年來,人們佩戴口罩以防止流感與其他呼吸道疾病的散播。但是,卻沒有足夠的證據證明佩戴口罩能減少傳播帶有病菌的空氣顆粒。

香港大學公共衛生學院病毒學講座教授裴偉士與研究團隊於 2015 年展開了一項有關流感傳播的研究。至新冠肺炎的初期,醫學界只能透過非藥物性干預的方法控制疫情散播;雖然裴偉士教授的研究集中於流感,但研究其間亦收集了其他引致呼吸道疾病的季節性冠狀病毒數據。當中,一項研究顯示佩戴口罩可以減少來自受感染病人的空氣粒子傳播。這些資料都能應用在新型冠狀病毒上。因此,有關研究不單為流感控制帶來新知識,更為早期的新冠疫情控制提供了關鍵知識。

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香港大學公共衛生學院病毒學講座教授裴偉士,於 2015 年帶領一班來自不同專業背景的科學家,包括病毒學家、流行病學家、臨床醫生、病理學家和工程師,一同捲起衣袖,在實驗室展開一場對人類極為重要的項目「探討流感病毒、宿主和環境各種因素對流感傳播和病理的影響」。

流感嚴重威脅全球公共衛生,而原來香港正處於流感大流行的高發地區。流感大流行源於動物病毒,難以預測,而且可於數星期內散播全球。而每年出現的季節性流感雖然較易預測,但發病率及死亡率顯著。

團隊意識到了解呼吸道病毒傳播對公共衛生非常重要。透過有關研究,他們希望知道更多有關病毒傳播的科學依據並減少流感傳播,及了解流感「從動物到人」及「人與人」的傳播,以及提供嶄新的治療方案,例如使用新型流感疫苗。

香港大學公共衛生學院病毒學講座教授裴偉士

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團隊因而建立了跨學科流感研究計劃,對本地和全球公共衛生均有貢獻。他們集中研究病毒、宿主和環境因素如何使動物流感病毒傳染給人類,提高對動物病毒引致流感大流行或人畜共患病的風險評估能力,加強全球對流感大流行的應變能力,及建立以實據為基礎的防控措施。團隊亦與港府合作,減低禽流感在本港爆發的威脅。另一方面,團隊又研究季節性流感於家庭及醫院中的傳播因素。這些研究均有助瞭解病毒傳播機制及建立基於實據的措施,減低病毒在社區及醫院內的傳播。

研究工作從來不易,全賴團隊的努力,成功獲得大量有關流感病毒傳播的資訊及新見解,為流感控制奠下重要基礎。

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貢獻流感和新冠肺炎疫情控制

之前提到,裴偉士教授與團隊的努力帶來了許多有關流感病毒傳播的知識。當新冠肺炎來襲時,這些知識能轉移到初期的疫情防控上,為醫學界帶來重要支持:

• 研究證明從感染流感和其他季節性冠狀病毒的患者身上釋放出帶有病毒的空氣傳播粒子,並顯示佩戴外科口罩可顯著減少釋放具感染性的冠狀病毒。這篇於2020年初發表的研究論文,是發表首周下載量最多的論文之一(200萬次下載),並成為「全民戴口罩」抗疫策略的其中一個科學依據。

• 團隊首次透過雪貂實驗,開發了一套方法以量化可傳播流感的飛沫大小,並已應用於人類和以飛沫傳播的新型冠狀病毒。此外,團隊還以倉鼠作為實驗對象,以研究新型冠狀病毒的傳播。這些實驗證明了流感和新型冠狀病毒的傳播持續時間。

• 開展了有關在家庭內傳播流感病毒的研究。團隊發現,在甲型流感中臨床表徵與病毒傳播性有著關係;但在乙型流感中,患者在出現症狀之前或康復階段也可能具有傳播性。團隊亦發現患者出現呼吸道症狀並不影響傳播率,但兒童除外;又發現即使家庭中首個患者接受抗病毒治療,似乎並未减少家庭傳播。

• 禽流感、沙士和新冠病毒等嚴重呼吸道病毒,會造成急性肺部損傷和呼吸衰竭,從而導致嚴重疾病和死亡。團隊透過實驗研究H5N1禽流感帶來急性肺部損傷的機制,並找到方法提高存活率,可望有助於治療由禽流感、沙士和新冠肺炎等由病毒引起的嚴重呼吸道疾病。

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重要影響

以上的研究發現為控制新冠肺炎疫情以及公共衛生帶來重大影響,一起了解當中的貢獻:

帶領世衛早期防止新冠肺炎傳播的非藥物措施指引

團隊成員之一的高本恩教授,帶領世衛準備減輕流感大流行風險和影響的非藥物公共衞生措施指引, 該指引亦被用作早期新冠肺炎的非藥物措施指引。此外,團隊亦參與了多個本地及國際政策制定會議,協助遏制新冠肺炎和流感。

開發新型冠狀病毒的診斷方法

團隊於開發和分享了新型冠狀病毒的診斷方法。他們向與逾 140 間實驗室分享相關試劑,令全球超過 70 多個國家的人受惠。當商用試劑仍未面世時,團隊立即透過世衞網頁分享這些診斷方法,不少國家都採用團隊研發的試劑診斷出首宗新型冠狀病毒個案。

在國際期刊發佈超過 150 篇研究論文

到目前為止,團隊在《自然》、《科學》、《刺針》等國際同行評審醫學期刊發佈了超過 150 篇研究文章,被引用共逾4,800 次。

提供「全民口罩」的科學依據

當呼吸道病毒在全球大流行時,此研究為「全民口罩」策略提供了可靠的科學依據,是控制全球新冠疫情的重要一環。

向世衛及聯合國農糧組織提供實時數據並參與世衛的流感疫苗選擇會議

團隊向世界衛生組織、聯合國農糧組織及其他國際組織提供新發病毒,例如 H7N9 和 H5N6 的實時數據,協助評估新型冠狀肺炎的風險及準備應用疫苗。團隊亦參與了世衛兩年一度的流感疫苗選擇會議,為「流感大流行風險評估工具」作出供獻。

向食物環境衛生署提出有關本地活家禽市場的修訂建議

團隊發現本地活家禽市場使用的打毛機產生帶傳染性的空氣傳播粒子,向當局提出有關活家禽市場的改善建議,以進一步減低禽流感的人畜共患病風險。他們亦就《香港活家禽的未來路向研究》,向立法會提交意見。

培育下一代人才

裴偉士教授及他的團隊致力培育及訓練下一代研究員。透過小學外展計劃「流感小博士」,教導學生有關流感及呼吸道感染病的知識。此外,團隊亦訓練了一共 53 位研究生,並將博士後研究員和研究助理教授升任為香港和海外的終身教授。